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What a privilege it has been to grow up Portuguese.  Undoubtedly, it is one of the greatest gifts my mother and father gave me. Although I am American born, my parents always made sure I stayed very connected to our roots.  In our home, we always kept the traditions alive.  Christmas Eve was no exception and was always celebrated Portuguese-style.

Christmas Day in a Portuguese household is certainly a special day, but Christmas Eve is extra special.  It is an evening to gather with loved ones, enjoy quality family time and savor some delicious food and desserts.  In my parents’ home, Christmas Eve was also when we opened our gifts, as close to midnight as possible, and the night ended with Midnight Mass (Missa do Galo).  I admit I did not always make it to Midnight Mass, but my mother almost always did.

As with any celebration in a Portuguese home, our Christmas Eve table was abundant with great food and wonderful desserts.  The menu included such things as Pasteis de Bacalhau (Codfish Cakes) and Boiled Fresh Shrimp as starters/appetizers. The main dish that evening (referred to as Consoada) was a Boiled Cod Dinner which included Bacalhau (Salt Cod) and all of the fixings: potatoes, carrots, eggs, and greens, such as collards or cabbage.  Supper was followed by an assortment of delicious desserts, including many of the classics: Arroz Doce (Sweet Rice), Bolo Rei (King’s Cake), Broas de Abóbora (Butternut Squash Bread) and Filhoses de Abóbora (Butternut Squash Fritters).  The latter two are very typical of my family’s region in Portugal, Figueira da Foz. Although rabanadas are also a very popular Christmas treat, my mother never made them at Christmastime, but she made them often throughout the year.

Everything we ate was homemade with love, and you could taste it.  Even the cod was salted by my father.  Since my dad was a fisherman, he would bring home fresh cod and salt and dry it himself.  I will forever remember the image of salt cod hanging out to dry on the clothesline in our yard.  I will also always remember the wonderful aroma of my mother’s Broas de Abóbora (which she referred to as Tortas) as they were baking and mom standing by the stove frying her Filhoses (de Abóbora).  Also, I will never forget the excitement of possibly getting the little metal charm prize that was inside of the Bolo Rei and hoping I did not end up with the Fava bean.  Tradition has it is that whoever gets the slice of cake with the fava bean has to pay for next year’s Bolo Rei.

Today, in my home, I continue the tradition of serving Bacalhau on Christmas Eve.  Sometimes, I switch it up a little and bake the cod instead, but I always serve Salt Cod.  I also like to include the traditional Arroz Doce for dessert.  I am happy to bring up my girls with many of the same traditions I was brought up with. They too enjoy Christmas Eve and recognize how special an evening it really is.  Now it’s my turn to pass on the privilege of growing up Portuguese to them.  Even though they are second generation American, they too are being exposed to the Portuguese culture, not just during Christmas but on a daily basis.  My hope is that they will continue to pass on our customs to their own families someday.

Below are recipes for a Boiled Cod Dinner and Sweet Rice:

BOILED COD DINNER

5 pieces salt cod
10-12 potatoes, peeled and cut in half
1 cabbage, cut into small pieces/wedges (about 2-3 inches wide)
5 carrots, peeled and halved
5 eggs
4 garlic cloves, minced
Olive oil
Vinegar

Desalt cod ahead of time by soaking in a large bowl of cold water, making sure to cover cod completely, for at least 24 hours and up to 48 hours (depending on thickness of cod). Refrigerate and change water approximately every four to six hours. The first change of water should be about two hours after the initial soaking.

Add water to a large pot. Bring water to a boil, then reduce heat to medium and add cod making sure there is enough water to cover the cod. Cook for approximately 10-15 minutes.

In a separate pan, boil eggs for approximately 10 minutes.

In a separate large pot, add potatoes, cabbage and carrots. Cover completely with water, bring to a boil and add salt to taste. Reduce heat to medium and cook for approximately 45 minutes or until all vegetables are tender.

When eggs are cooked, remove from stove top and drain water. Place eggs in a deep bowl with cold water for a few minutes and then peel and cut them in half.

When cod and vegetables are cooked, drain the water.

Upon serving, toss minced garlic and drizzle olive oil and vinegar over all the ingredients.  Garnish with black olives.

SWEET RICE

10 cups milk
2 fresh lemon peels (about 3” long each)
1 cup water
4 tablespoons butter
1 cup medium grain white rice, rinsed
1 cup sugar
Ground cinnamon

Add milk and lemon peels into a large pan. Bring milk to a boil and then set heat to low.

In a separate pan, add water and butter. Bring to a boil. Add rice, reduce heat and cook until water is absorbed.

Transfer lemon rind in heated milk over to the pan with rice. Using a large serving spoon or soup ladle, begin adding heated milk to rice little by little and stir often. Continue to add large spoonfuls to rice, one by one, and allow to thicken slightly before adding another batch of heated milk. Continue doing this until all milk has been added to the rice. This process takes approximately one hour. Stir often to make sure rice does not stick.

After adding the last batch of milk, add sugar to rice, bring rice to a boil and stir. Continue to simmer until rice and milk thicken to a consistency similar to that of oatmeal.

Remove lemon peels and pour sweet rice into two large, shallow serving trays.

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Que privilégio foi ter crescido como portuguesa. Sem dúvida, um dos maiores presentes que a minha mãe e o meu pai me deram. Embora tenha nascido nos Estados Unidos, os meus pais certificaram-se sempre que eu ficasse muito ligada às nossas raízes. Na nossa casa, mantivemos sempre as tradições vivas e véspera de Natal não foi exceção pois foi sempre celebrada ao estilo português.

O dia de Natal numa casa portuguesa é certamente um dia especial, mas a véspera de Natal é muito especial. É uma noite em que nos reunimos com os nossos entes queridos, desfrutamos com a família os melhores momentos e saboreamos a ceia e as sobremesas deliciosas. Na casa dos meus pais, também era quando abrimos os nossos presentes na véspera de Natal, o mais perto possível da meia-noite, e a noite terminava com a missa da meia-noite (Missa do Galo). Admito que nem sempre fui à Missa do Galo, mas a minha mãe ia quase sempre.

Tal como em todas as celebrações numa casa portuguesa, à nossa mesa na véspera de natal abundava boa comida e sobremesas maravilhosas. Na ementa estavam incluídos como aperitivo, os Pasteis de Bacalhau (Bolinhos de Bacalhau) e o Camarão Fresco Cozido, o prato principal nessa noite (conhecida por noite de Consoada) consistia num jantar de bacalhau cozido (Bacalhau com todos) que incluía Bacalhau (Salgado) e todos os acompanhamentos: batatas, cenouras, ovos e verduras, como couve ou repolho. A ceia era seguida por uma variedade de deliciosas sobremesas, incluindo muitos dos clássicos: Arroz Doce, Bolo Rei, Broas de Abóbora e Filhoses de Abóbora. Os dois últimos são muito típicos da região da Figueira da Foz de onde a minha familia è natural. Embora as rabanadas também sejam uma delicia muito popular no Natal, a minha mãe nunca as fazia no Natal, mas sim com frequência durante todo o ano.

Tudo o que comíamos era caseiro e feito com amor, e podíamos saboreá-lo. Até o bacalhau era salgado pelo meu pai. Como o meu pai era pescador, ele trazia bacalhau fresco e salgava-o e secava-o. Vou recordar-me sempre da imagem dos bacalhaus pendurados para secar no estendal no nosso quintal. Também irei recordar sempre o maravilhoso aroma das Broas de Abóbora da minha mãe (que ela chamava de Tortas) enquanto estas estavam no forno a cozer, a mãe parada ao lado do fogão ía fritando as suas Filhoses (de Abóbora). Além disso, nunca me vou esquecer da emoção da possivelmente de receber o pequeno brinde de metal que estava dentro do Bolo Rei, e esperar que não acabasse com a Fava. A tradição era quem recebesse a fatia do bolo com a fava teria de pagar o Bolo Rei do próximo ano.

Hoje, na minha casa, continuo a tradição de servir Bacalhau na véspera de Natal. Às vezes, mudo um pouco a receita, mas sirvo sempre Bacalhau e também gosto de incluir o tradicional Arroz Doce para a sobremesa. Estou feliz por expor as minhas filhas a muitas das mesmas tradições com as quais fui criada. Elas também gostam da véspera de Natal e reconhecem como a noite é realmente especial. Agora é a minha vez de passar o privilégio de crescer na cultura portuguesa para elas. Apesar de serem americanas de segunda geração, também estão a ser expostas à cultura portuguesa, não apenas durante o Natal, mas também diariamente. A minha esperança é que um dia elas continuem a passar os nossos costumes para as suas próprias famílias.

Abaixo estão as receitas de bacalhau cozido e arroz doce para a Ceia de Natal:

CEIA BACALHAU COZIDO

Bacalhau salgado 5 peças
10-12 batatas, descascadas e cortadas ao meio
1 repolho, cortado em pequenos pedaços / cunhas (cerca de 2-3 polegadas de largura)
5 cenouras descascadas e cortadas ao meio
5 ovos
4 dentes de alho picados
Azeite
Vinagre

Demolhar o bacalhau com antecedência, mergulhando numa tigela grande de água fria, certificando-se de cobrir o bacalhau completamente, por pelo menos 24 horas e até 48 horas (dependendo da espessura do bacalhau). guarde no frigorifico e troque a água aproximadamente em cada quatro a seis horas. A primeira mudança de água deve ser feita duas horas após a imersão inicial.

Adicione água a uma panela grande. Leve a água a ferver, reduza o fogo para médio e adicione o bacalhau, certificando-se de que existe água suficiente para cobrir o bacalhau. Cozinhe por aproximadamente 10 a 15 minutos.

Numa panela separada, ferva os ovos aproximadamente por 10 minutos.

Noutra panela grande separada, adicione batatas, repolho e cenoura. Cubra completamente com água, deixe ferver e adicione sal a gosto. Reduza o fogo para médio e cozinhe por aproximadamente 45 minutos ou até que todos os vegetais estejam macios.

Quando os ovos estiverem cozidos, retire do fogão e drene a água. Coloque os ovos em uma tigela funda com água fria por alguns minutos e depois descasque e corte ao meio.

Quando o bacalhau e os vegetais estiverem cozidos, escorra a água.

Ao servir, misture o alho picado e regue com azeite e vinagre sobre todos os ingredientes. Decore com azeitonas pretas.

ARROZ DOCE

10 canecas de leite
2 cascas de limão frescas (cerca de 3 ”cada)
1 canecas de água
4 colheres de sopa de manteiga
1 caneca de arroz branco de grão médio, enxaguado
1 caneca de açúcar
Canela moída

Adicione o leite e as cascas de limão numa panela grande. Leve o leite a ferver e, de seguida, coloque o fogo em fogo baixo.

Numa panela separada, adicione água e manteiga. Leve a ferver. Adicione o arroz, reduza o fogo e cozinhe até a água ser absorvida.

Transfira o leite aquecido com a casca do limão para a panela com arroz, usando uma colher de servir grande ou uma concha de sopa, comece adicionando o leite aquecido ao arroz pouco a pouco e mexa sempre. Continue a adicionar colheradas grandes ao arroz, uma por uma, e deixe engrossar levemente antes de adicionar outro lote de leite aquecido. Repita até que o leite tenha sido todo adicionado ao arroz. Esse processo leva aproximadamente uma hora. Mexa frequentemente para garantir que o arroz não se agarre ao fundo da panela.

Depois de adicionar o último lote de leite, adicione o açúcar ao arroz, leve o arroz a ferver e mexa. Deixe ferver até que o arroz e o leite engrossem para uma consistência semelhante à da farinha de aveia.

Remova as cascas de limão e deite o arroz doce em duas travessas grandes e rasas e decore com a canela moída.

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About Author

Milena Rodrigues is first generation American, daughter of immigrants from the coastal town of Figueira da Foz. She is author of the cookbook, For the Love of Portuguese Food. Through her Facebook page of the same name, Milena shares her love for all that is Portuguese with recipes, personal Portugal travel photos, tips and recommendations, as well as other cultural tidbits. Milena grew up spending most of her summers in Portugal and continues to visit Portugal every year with her family. She currently lives in Southeastern Massachusetts.

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