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An unwelcome guest has invaded our homes and lives. COVID-19 was at first on the fringes of our collective radars. Something distant, in a land far away, and therefore not worthy of our attention. Even as it gathered strength and the numbers of infected grew in China, we weren’t concerned. 

As we put away the Christmas decorations and committed ourselves to lose weight or better our lives in some way over the next year, we just didn’t think this disease would ever alter our routine. As the clouds gathered on the horizon in Europe, we started to pay attention but again it was far away. For Luso Americans, if it didn’t hit Portugal, we were fairly comforted.

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But it came to Portugal, to Newark, New Jersey, to Mineola Long Island, Danbury Connecticut, Central Falls Rhode Island and to New Bedford Massachusetts.

  • Road alert about coronavirus. Photo:
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Life under COVID-19 in the Luso American community in New Jersey is difficult. The New York/New Jersey/Connecticut Tri-state area is the global epicenter for the disease. As I write this the Tri-state area accounts for over three hundred thousand confirmed cases.

This is more than any country (outside the US) and has killed over twenty-one thousand people as of this writing. These numbers reflect the fact that our location is the most geographically congested area in the whole of the United States.

Beyond these tragic numbers, there is another metric, that of the countless lives impacted by this pandemic. Even for the healthy, life has taken on a whole new dynamic. Many in the Luso American community are on the front lines of this battle. 

Lusos are employed in the healthcare profession all over the region. From doctors to nurses to physical therapists and administrative staff these brave people are daily exposed to the contagion.

Beyond first responders are those brave souls outside the medical field who are still considered “essential workers”. People like my daughter, Victoria, who works at an area supermarket (Lyndhurst Shoprite), and my friend Joao who works in construction. Then there is my cousin Ismenia and sister-in-law Ana who work for United Airlines.

They and many like them have no choice but to work, and they are afraid. Afraid of dealing with a public that still hasn’t received the memo on “social distancing” and of being in close quarters with colleagues. Afraid that they will bring it home and make elderly relatives sick.

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My daughter is young (20 years old) and thinks she can stare down the disease, but others aren’t, and they are taking matters into their own hands.

The construction industry, in particular, has had mutinous outbursts as Luso men have refused to work. One of my friends, who works for a major construction firm in New Jersey, just parked his construction truck in his driveway and told his boss he wasn’t going in until this thing was over, they were “welcome to pick the truck up if they needed it”. 

Others have called in sick or taken extended leaves of absence. Many construction sites have closed as a result. Driving through the area just around my town I notice that some sites are idle, and the annual spring pothole repair program is all but abandoned. This goes against the collective grain of Lusos whose very DNA source code is to work.

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Staying home in and of itself is stressful. Families with abusive members are now locked up 24/7 with the horrors of violence and abuse. Even tranquil happy families face stress and anxiety about staying healthy and dealing with cabin fever. Those fortunate enough to still have a job must now share the house and the Internet with other family members.

Conference calls require everyone in the house to be still and quiet which for children is difficult. We all know how loud us Lusos can be. The very fact that people are cooped up together inside the same building or apartment puts stress on the happiest of families.

Then there are broken families not able to see each other and celebrate birthdays, anniversaries and Easter. My mother lives in the Ironbound section of Newark and refused to stay with us or my sister. She is in the core morbidity group at 74 years of age. We somehow must keep her supplied with food and groceries since we don’t want her going to the supermarket.

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My sister and brother-in-law have so far been able to keep her supplied but what happens if she needs something in an emergency or herself becomes ill (with or without COVID-19)? How can we get to her? If she falls ill to COVID-19 we won’t be able to be by her side.

My two oldest kids live with their mother in Kearny, New Jersey. As I mentioned earlier Victoria works at a supermarket in the heart of New Jersey’s epicenter, Bergen County. She is daily exposed to the public.

My son Adam works in the same area for a restaurant and while he doesn’t deal with the public as often, he nevertheless works in close quarters with other people. They are young and have a sense of invincibility, but this virus has struck down many young and vibrant people. I want to be able to see them and hug them, but I can’t, and I don’t know when I will be able to.

During this time, my mother-in-law Carolina died and we don’t know why. Was it COVID-19, a stroke or heart attack? We will never know because autopsies are basically reserved for suspected criminal behavior.

Morgues and funeral homes in New Jersey default to cremating because they don’t want to risk being exposed to the virus and burials are so backed up because cemetery and mausoleum staff cannot keep up with the bodies that arrive every day. For deeply religious people like the Portuguese, this goes against our core beliefs. 

Any sort of viewing or memorial service is out of the question since public gatherings are limited to 10 or fewer people. Funeral homes suggest that families schedule memorials for some time in the future but with the peak of the virus not yet arrived who knows when that will be.

  • Home made bread - Luso   life amid the pandemic. Photo: Nelson De Sousa
  • Home made bread - Luso   life amid the pandemic. Photo: Nelson De Sousa
  • Covid-19 journal - Luso   life amid the pandemic. Photo: Nelson De Sousa

The other issue we face is keeping up with groceries and food. With a full house eating three meals a day supplies start to run short. I was lucky in that I had the foresight to go to the grocery store on the Monday before the nationwide lockdown. I correctly predicted that the coming “stay at home” orders would be akin to a blizzard where people would flock to supermarkets and deplete supplies.

As I went to pay the cash register lady made fun of me. She said, “we will never run out of food”, and less than a week later the Supermarket announced that they had to close for a day to replenish shelves. The only thing left in the meat section was chicken feet and gizzards.

Even with this forward-thinking, I began to run out of things a few weeks later. What to do? In the early days, I was able to secure two home deliveries of supplies but soon all the slots dried up. So, I began to search the area for other supermarkets that offered grocery pickup. I was only able to find a pickup slot in a store one hour away, but half my order was missing because they ran out of things, despite limits on quantities.

The items that in short supply, or even unavailable, are paper products (towels, napkins, and toilet paper), cleaning supplies (bleach, dishwasher detergent, fabric detergent, and softener), medical supplies (alcohol, Tylenol, nose spray), canned goods (canned tomatoes, chickpeas, baking supplies (flour, sugar yeast) meat (chicken, beef and veal) and seafood. Where and how to fill this void?

Over the course of a few days, I became a procurement specialist as I searched the web for online suppliers of grocery provisions. The most surprising thing was the shortage of flour and yeast. Forget Amazon! Even if they have it, they are either charging triple the amount or cannot guarantee delivery before June. I went to the very far reaches of the Internet to find all-purpose flour, where I had no choice but to order a fifty-pound bag. 

Other online purveyors proved helpful and I was able to order almost all shelf-stable groceries, but I still required meat and seafood. I was finally able to find a butcher supply company online that delivered to my area. The service comes with a premium price tag which I am lucky to afford but for many, this isn’t an option.

Yet life persists and we are programmed to look for positives even among the ruins of this tragedy. For me, the positive has been to spend more time with my wife Susana and eight-year-old daughter Catherine. In normal times we would just see each other a few hours a day during the workweek. Weekends, while affording us more time together, were always hectic as I went food shopping, Catherine had violin lessons and Susana did the cleaning.

Yes, we saw each other but didn’t really spend all that much more time together. So, over these past 40 days or so we have seen a lot of each other and rather than grow apart, from being in such close quarters, we have grown closer.

I have made all sorts of comfort foods we missed like donuts, bagels, multigrain sandwich bread, and regular bread. I became more efficient in my food preparation and we learned to like leftovers. I lost fifteen pounds despite all this baking. I notice that people are more kind and friendly, often wishing each other health and happiness despite not being able to be close or shake hands. 

I finally got caught up on my TV shows, organized my family’s old photographs and was able to give my older kids a hard drive filled with their baby pictures and home movies. I began writing a journal so future generations can read a firsthand account of our ordeal.

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I play online chess with my son Adam every day, something neither of us had time to do before. I get to homeschool Catherine and thus more closely follow her progress as she improves her reading, writing and math skills. Susana has been detailing the entire house and it looks and smells wonderful.

I am not sure when or how this pandemic will end or if any of my friends and family will be around when it does. A harrowing thought but I do know that at some point we will look back and contemplate the world before, during and after.

I hope that the world will be closer from having shared this mutual burden. I hope governments will be more passionate about our healthcare system, cleaning the environment and protecting the most vulnerable.

I want first responders to earn a salary commensurate with the risks they take every day. I hope the kindness that I now see among us will continue and that wishing each person good health and well being will be the new normal when greeting someone. 

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I also want us to look back and cry for those lost and laugh at the funny things like the lack of toilet paper. But what I really want is for this to be over.

Artigo em Português

A vida na Comunidade Luso-Americana durante a pandemia

Um convidado indesejado invadiu as nossas casas e as nossas vidas. O Covid-19 esteve no início à margem dos nossos radares colectivos. Estava algo distante, numa terra distante e, portanto, pouco merecedor da nossa atenção. Mesmo à medida que ganhava força e o número de infectados crescia na China, não estávamos preocupados.

Ao guardarmos as decorações de Natal e ao comprometermo-nos a perder peso ou a melhorar de alguma forma a nossa vida ao longo do próximo ano, pensámos que esta doença nunca iria alterar a nossa rotina.

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À medida que as nuvens se juntavam no horizonte da Europa, começámos a prestar mais atenção, mas, mais uma vez, ainda estava muito longe. Para os luso-americanos, se não tivesse atingido Portugal, continuávamos bastante tranquilos.

Mas foi para Portugal, e veio para Newark – New Jersey, para Mineola – Long Island, Danbury – Connecticut, Central Falls – Rhode Island e para Fall River e New Bedford – Massachusetts.

A vida sob Covid-19 na comunidade Luso Americana em New Jersey é difícil. A área dos Três-Estados New York/New Jersey/Connecticut é o epicentro global da doença. Ao escrever este artigo, esta área regista mais de trezentos mil casos confirmados.

Muitos mais do que em qualquer outro país e já matou mais de vinte e uma mil pessoas a altura desta publicação. Estes números reflectem o facto da nossa localização ser a área geograficamente mais congestionada de todo o território dos Estados Unidos.

Para além destes números trágicos, há outra realidade, a das inúmeras vidas afectadas por esta pandemia. Mesmo para os que são saudáveis a vida assumiu uma dinâmica totalmente nova. Muitos na comunidade luso-americana estão na linha da frente desta batalha.

Muitos luso-americanos estão empregados no sector da saúde em toda a região. Desde médicos a enfermeiros, passando pelos fisioterapeutas e pelo pessoal administrativo, estas pessoas corajosas estão diariamente expostas ao contágio.

Para além dos profissionais de saúde, são as almas corajosas fora do campo médico, que ainda são consideradas “trabalhadores essenciais”. Pessoas como a minha filha Victoria que trabalha num supermercado da zona (Lyndhurst Shoprite), e o meu amigo João que trabalha na construção civil. Depois há ainda a minha prima Ismenia e a minha cunhada Ana que trabalham para a United Airlines.

Eles e muitos outros como eles não têm outra escolha senão trabalhar, e têm medo. Medo de lidar com um público que ainda não percebeu o aviso sobre o “distanciamento social” e de estar em estreita colaboração com os colegas. Medo de trazerem o vírus para casa e de contagiarem os familiares mais idosos.

A minha filha é jovem (20 anos) e pensa que consegue conter o contágio, mas outros não, e estão a tratar as coisas pelas suas próprias mãos.

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Na indústria da construção, em particular, têm tido manifestações de revolta, uma vez que os Luso Americanos se recusaram a trabalhar. Um dos meus amigos, que trabalha para uma grande empresa de construção em Nova Jersey, acabou por estacionar o seu camião da construção à entrada da sua casa e disse ao patrão que não ia trabalhar até que isto acabasse, e que ele “Podia ir buscar o camião se precisasse”.

Outros disseram que estavam doentes ou tiraram licenças prolongadas. Muitos trabalhos de construção encerraram como resultado. Ao deslocar-me pela zona em redor da minha cidade, noto que alguns trabalhos estão parados, e o programa anual da reparação de buracos na primavera está praticamente abandonado. Isto vai contra o espírito colectivo dos luso-americanos, cujo verdadeiro ADN é o trabalho.

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Ficar em casa e isolado é stressante. Famílias com familiares abusivos estão agora encarceradas 24 horas por dia, 7 dias por semana, lidando frequentemente com os horrores da violência e dos abusos. Mesmo famílias tranquilas e felizes enfrentam o stress e a ansiedade de se manterem saudáveis e em lidarem com a ‘febre da cabana’.

Aqueles que têm a sorte de ainda terem um emprego devem agora partilhar a casa e a Internet com os outros membros da família. As chamadas em conferência exigem que todos os que estão em casa fiquem quietos e sossegados, o que para as crianças é difícil. Todos nós sabemos como nós costumamos fazer muito barulho. O próprio facto de as pessoas estarem juntas dentro do mesmo edifício ou apartamento põe em stress a mais feliz das famílias.

Depois há famílias separadas que não se podem juntar para celebrar aniversários, aniversários e a Páscoa. A minha mãe vive na zona do Ironbound em Newark e recusou-se a ficar connosco ou com a minha irmã. Ela está no grupo de alto risco aos 74 anos de idade.

Temos, de alguma forma, que a manter abastecida de alimentos e mercearias, uma vez que não queremos que ela vá ao supermercado. A minha irmã e o meu cunhado conseguiram até agora mantê-la abastecida, mas o que acontece se ela precisar de alguma coisa numa emergência ou se ficar doente (com ou sem Covid-19)? Como podemos chegar até ela? Se ela adoecer com o Covid-19, não poderemos estar ao seu lado.

Os meus dois filhos mais velhos vivem com a mãe em Kearny, New Jersey. Como mencionei anteriormente, a Victoria trabalha num supermercado no coração do epicentro de Nova Jersey, no condado de Bergen. Ela está diariamente exposta ao público.

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O meu filho Adam trabalha na mesma zona num restaurante e embora não lide com o público com tanta frequência, trabalha, no entanto, em estreita colaboração com outras pessoas.

Eles são jovens e têm um sentido de invencibilidade, mas este vírus atingiu muitas pessoas jovens e vibrantes. Quero poder vê-los e abraçá-los, mas não posso, e não sei quando poderei.

Durante este tempo, faleceu a minha sogra Carolina e nós não sabemos porquê. Foi o Covid-19, um AVC ou um ataque cardíaco? Nunca saberemos porque as autópsias são basicamente reservadas para casos suspeitos de comportamento criminoso.

As morgues e as casas funerárias em Nova Jersey não cremam os defuntos porque não querem correr o risco de serem expostas ao vírus e os enterros estão tão atrasados porque o pessoal do cemitério não consegue enterrar os corpos que chegam todos os dias.

Para um povo profundamente religioso como os portugueses, isto vai contra as nossas crenças fundamentais. Qualquer tipo de serviço fúnebre está fora de questão, uma vez que as reuniões públicas são limitadas a 10 ou menos pessoas.

As casas funerárias sugerem que as famílias programem os memoriais num futuro próximo, mas como o pico do vírus ainda não chegou quem sabe quando isso vai acontecer.

  • Home made bread - Luso   life amid the pandemic. Photo: Nelson De Sousa
  • Home made bread - Luso   life amid the pandemic. Photo: Nelson De Sousa
  • Covid-19 journal - Luso   life amid the pandemic. Photo: Nelson De Sousa

A outra questão que enfrentamos é como comprar mantimentos e alimentos. Com uma casa cheia comendo três refeições por dia, os mantimentos começam a escassear. Eu tive sorte de me prevenir e ir ao supermercado na segunda-feira antes do bloqueio em todo o país. Previ corretamente que as próximas ordens de “ficar em casa” seriam semelhantes aos de uma tempestade de neve, onde as pessoas iriam para os supermercados e esgotariam os mantimentos.

Quando fui pagar, a senhora da caixa registradora troçou de mim. Ela disse: “nunca ficaremos sem comida”, e menos de uma semana depois, o Supermercado anunciou que tinham que fechar por um dia para reabastecer as prateleiras. A única coisa que restava na seção de carne eram somente pés de galinha e moelas.

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Mesmo prevendo o que iria acontecer, comecei a ficar sem coisas algumas semanas depois. O que fazer? Nos primeiros dias, pude garantir duas entregas de mantimentos, mas logo todos os slots secaram.

Então, comecei a procurar na área por outros supermercados que oferecessem recolha no supermercado. Acabei por encontrar um local que aceitava recolha numa loja e a uma hora de distância, mesmo assim faltava metade dos produtos da minha lista porque tinham acabado, apesar dos limites de quantidade.

As coisas que são escassas, ou mesmo indisponíveis, são produtos de papel (toalhas, guardanapos e papel higiênico), materiais de limpeza (água sanitária, detergente para lavar a louça, detergente para a roupa e amaciador), produtos médicos (álcool, Tylenol, spray nasal), produtos enlatados (tomate enlatado, grão de bico), material de panificação (farinha, fermento com açúcar), carne de frango e de vaca, e peixe. Onde e como preencher estas falhas?

Em poucos dias, tornei-me num especialista em compras on-line enquanto procurava na Web por fornecedores. O mais surpreendente foi a falta de farinha e fermento. Esqueça a Amazon! Mesmo que tivessem, estavam a cobrar o triplo do preço ou não podiam garantir a entrega antes de junho. Fui até os confins da Internet para encontrar farinha, e não tive escolha se não comprar um saco de quinze quilos.

Outros fornecedores on-line provaram ser úteis e eu pude comprar quase todos os mantimentos que estavam ​nas prateleiras, mas ainda me faltava comprar carne e Peixe. Finalmente, consegui encontrar um talho que vendia on-line e que entregava na minha área. O serviço de entrega vinha com um preço elevado que tive a sorte de poder pagar, mas muitos, não têm essa opção.

No entanto, a vida continua e somos programados para procurar os pontos positivos, mesmo entre as ruínas desta tragédia. Para mim, o positivo foi passar mais tempo com minha esposa Susana e com a minha filha Catherine de oito anos. Em tempos normais, víamo-nos apenas algumas horas por dia durante a semana de trabalho. Aos fins de semana, quando devíamos de passar mais tempo juntos, eram sempre muito agitados, enquanto eu fazia compras, a Catherine tinha aulas de violino e a Susana limpava a casa.

Sim, víamo-nos, mas na verdade não passávamos muito mais tempo juntos. Assim, nos últimos 40 dias, mais ou menos, vimo-nos muito mais e nunca estivemos tão próximos, uns dos outros.

Tive a oportunidade de cozinhar todos os tipos de comidas que à muito desejávamos, como rosquinhas, bagels, sanduíches de pão integral e de pão normal. Tornei-me mais eficiente na minha preparação de alimentos e aprendemos a apreciar as sobras. Perdi quinze quilos, apesar de todos estes petiscos.

Noto que as pessoas são mais gentis e amigáveis, muitas vezes desejando saúde e felicidade, apesar de não se poderem aproximar ou apertarem a mão. Finalmente vi todos os meus programas de TV favoritos, organizei as fotos antigas da minha família e pude dar aos meus filhos mais velhos um disco rígido cheio de fotos de bebês e filmes caseiros.

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Comecei a escrever um diário para que as gerações futuras pudessem ler um relato em primeira mão da nossa privação. Jogo xadrez online com o meu filho Adam todos os dias, algo que nenhum de nós tinha tempo de fazer antes.

Ensino a Catherine em casa e, portanto, acompanho mais de perto o seu progresso escolar à medida que ela melhora as suas habilitações de leitura, escrita e matemática. Susana fez uma limpeza a fundo na casa inteira e cheira maravilhosamente.

Não tenho a certeza de quando ou como esta pandemia irá terminar ou se algum dos meus amigos e familiares estará por perto quando isso acontecer. Um pensamento angustiante, mas sei que em qualquer momento olharemos para trás e contemplaremos o mundo como ele era antes, durante e depois.

Espero que o mundo esteja mais próximo para compartilhar este fardo mútuo. Espero que os governos fiquem mais apaixonados pelo nosso sistema de saúde, limpem o meio ambiente e protejam os mais vulneráveis.

Quero que os socorristas obtenham um salário proporcional aos riscos que correm todos os dias. Espero que a bondade que agora vejo entre nós continue a desejar a cada pessoa boa saúde e bem-estar seja o novo normal ao cumprimentar alguém.

Também espero que no fim disto tudo, olhemos para trás e choremos por aqueles que se perderam, e riamos de coisas engraçadas, como a falta de papel higiênico. Mas o que eu realmente quero é que isto acabe o mais rápido possível.

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About Author

Nelson De Sousa is a Portuguese food blogger and creator of the Facebook Group “Cooking Portuguese Food” and its companion website . He has been cooking since the age of thirteen and is passionate about food in general and Portuguese food in particular. Born and raised in Newark, New Jersey Nelson spent most of his summer holidays helping his grandfather with his small farm in Murtosa, Portugal learning animal husbandry and agriculture. While attending Pace University for his bachelor’s degree Nelson was the morning disc jockey at 640 AM WPUB. Whilst studying for his master’s degree in international affairs at Rutgers University Nelson went on the intern at the Permanent Mission of Portugal to the United Nations from 1998 to 2000 and was also a former contributor to the Newark, New Jersey based newspaper "The Portuguese Post". In 2010 Nelson interned at O Lagar Restaurant in Union, New Jersey where he worked under Chef Agostinho (Augie) Gomes, who is the chef de cuisine at Taste of Portugal Restaurant in Newark New Jersey (consistently voted best Portuguese Restaurant in New Jersey). Nelson is also the winner of the Rumba Meats recipe of the month for his Portuguese Oxtail Stew. In his spare time Nelson is an avid ham radio enthusiast operating under the callsign KD2CYU. He lives with his family in Raritan Township, New Jersey.

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